O que o vilão da natureza pode nos ensinar sobre ser humanos melhores

Imagine a hiena, com suas pernas desequilibradas e sua juba punk-rock. Com um pescoço proeminente e uma risada estridente, a hiena de folclore rouba túmulos e arrebata crianças. Eles são o antagonista do protagonista de um leão; não há Aslan no mundo das hienas.



Temos muito que aprender com as hienas.

Esses animais gregários exibem uma variedade de comportamentos sociais, Zach Laubach conta Inverso . Embora tristemente demonizadas, as hienas são um excelente sistema de estudo para abordar nossas questões de pesquisa.



Além de corrigir um erro de reputação, o verdadeiro entendimento de seu caráter é um passo crítico para melhor compreender e servir à saúde humana. O estudo das hienas está revelando o poder das conexões sociais e do cuidado materno, e como esses componentes influenciam o envelhecimento, inflamação e função imunológica.



Laubach é pós-doutorado na University of Colorado, Boulder, e co-autor de um papel publicado na semana passada no jornal Nature Communications . Ele examina hienas pintadas selvagens que vivem na Reserva Nacional Masai Mara, no Quênia.

Filhotes de hiena socializando. Zach Laubach

Utilizando dados comportamentais e amostras biológicas coletadas entre junho de 1988 e julho de 2016 pela Projeto Mara Hyena , eles descobriram que mais cuidados maternos e conexões sociais vivenciadas em um filhote de hiena e na adolescência estavam associados a níveis mais baixos de hormônio do estresse e metilação do DNA na idade adulta.

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( Metilação de DNA é um processo epigenético que influencia as atividades do gene e é conhecido por afetar várias doenças .)

O tipo e o momento das experiências iniciais parecem ter efeitos profundos e persistentes sobre os fenótipos e a saúde de hienas e humanos, diz Laubach. Em uma série de espécies, incluindo a nossa, as primeiras experiências sociais podem 'entrar na pele' por meio da metilação do DNA de vias envolvidas em processos biológicos básicos, como a inflamação.

Como as primeiras experiências influenciam uma vida adulta

Pesquisas anteriores, tanto em animais quanto em humanos, sugerem que a experiência no início da vida e o status social afetam os resultados futuros de saúde física e mental.



Remontando às décadas de 1950 e 1960, Harry Harlow mostrou, embora alguns experimentos bastante severos com macacos rhesus, que o toque materno e as interações sociais com seus pares são fundamentais para o desenvolvimento psicológico e comportamental dos primatas, diz Laubach.

Uma hiena mãe lambendo seu filhote. Kay E. Holekamp

Há também um exemplo bastante trágico de orfanatos romenos, onde crianças negligenciadas exibem fisiologia de estresse adversa e são mais propensas a distúrbios comportamentais e problemas de saúde mental ao longo de suas vidas.

Esses experimentos eticamente duvidosos revelaram uma ligação, mas os cientistas ainda estavam procurando o mecanismo. Em outras palavras, exatamente como essa mudança acontece.

Em 2005, uma grande pista veio como resultado de um estude em ratos. Uma equipe liderada por um cientista canadense Michael Meaney descobriram que ratos com mães que os lamberam e cuidaram deles quando filhotes tinham menor metilação do DNA e menos hormônios do estresse. Este efeito não foi impulsionado por diferenças genéticas; eram suas primeiras experiências sociais que importavam.

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Há um crescente corpo de evidências que sugere que tanto o tipo quanto o momento das experiências são importantes e que esse padrão se estende pela árvore da vida muito além da linhagem humana, diz Laubach.

As semelhanças entre hienas e humanos

Esta hiena é nova porque examina o sistema de um animal selvagem. Experimentos de laboratório controlados constituem a maioria dos estudos sobre o tema. As hienas são uma oportunidade de ver as mesmas variáveis ​​atuando na mesma população, embora ainda agindo naturalmente.

Os dados não podem revelar uma ligação mecanicista direta entre a experiência social, a metilação do DNA e os níveis de hormônio do estresse, mas é óbvio que algo está acontecendo.

Uma hiena solitária. Zach Laubach

As hienas vivem um longo período de ‘maternidade’, explica Laubach. Por dois anos, as mães amamentam, tratam e cuidam de seus filhotes. Este período é comparável à infância até a adolescência, diz ele.

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As hienas também vivem em hierarquias sociais lineares estáveis ​​que permitem e determinam o acesso aos recursos. Suas classificações são quantificáveis ​​e, até certo ponto, comparáveis ​​ao status socioeconômico, diz Laubach. Sua expectativa de vida relativamente longa (12 anos) oferece ampla oportunidade de examinar seu progresso ao longo da vida.

Amostras de sangue coletadas das hienas neste estudo, assim como em pesquisas anteriores, mostram que hienas que cresceram com um bando de amigos e uma mãe amorosa tinham padrões diferentes de metilação do DNA do que aquelas que não tinham. Na idade adulta, seus níveis de estresse foram reduzidos. Tudo se resumia a essas primeiras experiências.

A pesquisa em humanos também está começando a refletir essas mudanças. Este tipo de estudo nos estimula a compreender algo sentido, algo conhecido entre animais. Eventualmente, pode nos mostrar como usar o cuidado emocional como forma de combater doenças crônicas.

Por enquanto, isso pode encorajá-lo a agir mais como uma hiena.